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Una remota base en Utah sirve de ensayo para expediciones a Marte

Científicos e ingenieros acuden desde hace más de una década a un rocoso rincón de Utah para hacer expediciones imaginarias a Marte. Ahora, su trabajo ayuda a impulsar el interés en enviar gente al vecino de la Tierra.

El centro de investigación cerca de Hanksville está gestionado por la organización sin ánimo de lucro Mars Society, un grupo activista que cree que llevar humanos a Marte sería el gran reto de nuestro tiempo. El grupo no está afiliado con la NASA o el gobierno federal de Estados Unidos.

Más de 900 personas han participado en misiones simuladas desde la apertura del centro en 2002. Sus organizadores esperan que algún día, su investigación ayude a poner seres humanos sobre el planeta rojo.

Greg Williams trabaja para el Directorado de Misiones y Exploración Humana de la NASA. En su opinión, el centro de Utah ofrece un ensayo útil, pero sobre todo fomenta la educación y la concienciación del público. (I)

 

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La Luna tiene casi 500 mil millones de años

Un grupo de científicos consiguió datar en 447.000 millones de años la edad de la Luna con un novedoso análisis de los meteoritos que salieron despedidos en el momento de creación del satélite y cuyos restos acabaron aterrizando en la Tierra, según un estudio que publica esta semana la revista Science.

El grupo multidisciplinar de científicos de la NASA, la Universidad de Arizona y el Instituto Superior de Estudios Teológicos (ISET) descubrió huellas del momento de creación de la Luna en los restos de los meteoritos rocosos que han ido llegando a la Tierra desde hace millones de años.

Los expertos concluyeron que la Luna se formó a partir del “mayor impacto” de la Historia del Sistema Solar, cuando un protoplaneta (pequeño cuerpo celeste considerado un embrión planetario) colisionó con el cuerpo celeste que más tarde se convertiría en la Tierra.

Se desconoce exactamente cuándo se produjo este impacto, pues los científicos siguen debatiendo la edad de las muestras de suelo y rocas lunares que trajeron de regreso a la Tierra los astronautas de las misiones Apolo.

Sin embargo, los investigadores han descubierto que, en el momento del choque, meteoritos de más de un kilómetro de largo golpearon con mayor velocidad de la normal un cinturón de asteroides.

Entonces, la superficie de los meteoritos se calentó más de lo normal y dejó tras de sí “un registro permanente del impacto”, que ha permitido saber a los científicos que la Luna se formó hace 447.000 millones de año, tal y como apuntaban otros estudios anteriores.

“El antiguo impacto lunar se grabó a sí mismo”, afirman los investigadores, que pudieron descifrar las huellas del tiempo midiendo y analizando los meteoritos que se produjeron tras las colisiones con el cinturón de asteroides.

“Esta investigación nos está ayudando a definir nuestras escalas de tiempo para saber cuándo paso qué en el Sistema Solar”, apuntó Bill Bottke, alumno del Laboratorio Lunar y Planetario de la Universidad de Arizona.

Los científicos están evaluando la utilización de estos nuevos conocimientos para saber cómo se formaron otros antiguos cuerpos celestes, como el asteroide gigante Vesta, que se encuentra en el cinturón de asteroides comprendido entre las órbitas de Marte y Júpiter y que alberga cientos de cuerpos celestes.

La sonda Dawn de la NASA visitó, durante 14 meses, entre 2011 y 2012, a este asteroide gigante y consiguió tomar más de 30.000 imágenes para proporcionar a los expertos mejores conocimientos sobre la composición y la historia geológica de Vesta, que tiene un diámetro medio de 525 kilómetros.

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Detectan misteriosas nubes de polvo en la alta atmósfera de Marte

La sonda Maven de la Nasa detectó misteriosas nubes de polvo en la alta atmósfera de Marte y auroras boreales similares a las que se producen en la Tierra, indicó este miércoles la agencia espacial estadounidense.

El polvo, cuyo origen se desconoce, se hallaba a una altitud de 150 a 300 kilómetros sobre la superficie, un fenómeno completamente inesperado, destacaron los científicos.

“Si el polvo se forma en la atmósfera de Marte, esto sugiere que no habíamos visto hasta ahora un importante fenómeno atmosférico del planeta rojo”, señalaron Laila Andersson, del Laboratorio atmosférico y de física espacial de la Universidad de Colorado, así como parte de la misión Maven.

La nube de polvo detectada por dos de los instrumentos de la sonda estuvo presente durante todas las observaciones. Los investigadores no saben si se trata de un fenómeno temporal o permanente.

Entre las posibles fuentes de esta nube, los expertos citan las dos lunas de Marte -Fobos y Deimos-, el polvo transportado por el viento solar o restos de cometas.

Pero no se tiene conocimiento de procesos planetarios en Marte que puedan explicar el origen de este polvo, dicen los científicos.

Durante cinco horas de observación con la ayuda de un espectógrafo ultravioleta, Maven también detectó auroras boreales, antes del 25 de diciembre pasado, bautizadas “Las luces de Navidad” sobre la superficie del hemisferio norte de Marte.

Las auroras boreales y australes sobre la Tierra son provocadas por partículas de energía como electrones del viento solar que golpean en la atmósfera.

“Lo que fue sorprendente en las auroras boreales marcianas observadas en diciembre, es la gran profundidad en la atmósfera” comparado con las que son producidas en la Tierra “o en otros lugares de Marte en observaciones precedentes”, indicó Arnaud Stiepen, investigador de la universidad de Colorado y miembro del equipo científico de Maven.

Estas observaciones son parte de una presentación durante la conferencia de ciencias lunares y planetarias esta semana en The Woodlands en Texas (centro-sur).

Maven fue lanzada hacia Marte en noviembre de 2013 para intentar desvelar el misterio de la desaparición de su atmósfera y de gran parte de su agua.

La sonda entró en la órbita del planeta rojo el 21 de septiembre de 2014 y lleva cuatro meses de misión científica, que durará un año. (I)

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Sonda Dawn orbita Ceres, el planeta enano más pequeño del Sistema Solar

La sonda estadounidense Dawn puso fin a un viaje de siete años y medio al entrar este viernes en la órbita del misterioso Ceres para explorar al planeta enano más pequeño del Sistema Solar.

Es la primera visita de una nave automática de exploración espacial a este cuerpo celeste.

Ahora Dawn inicia 16 meses de exploración de la superficie de Ceres con el fin de estudiar su estructura y reunir pistas que ayuden a entender mejor la formación del Sistema Solar hace 4.500 millones de años.

La sonda fue capturada por la gravedad de Ceres hacia las 12:39 GMT, cuando estaba a 61.000 Km del planeta, precisó el Jet Propulsion Laboratory (JPL) de la NASA en Pasadena (California, oeste de EE.UU.).

“Tras haber recorrido 4.900 millones de kilómetros en un viaje de siete años y medio, Dawn llegó a su nuevo destino”, dijo el viernes Marc Rayman, director de la misión en el JPL.

“Luego de haber sido descubierto en 1801, Ceres ha sido considerado alternadamente un planeta en toda regla, luego un asteroide y ahora un planeta enano”, añadió.

Ceres es el planeta enano -en cuya categoría entra el recientemente desclasificado Plutón- más pequeño del Sistema Solar. La mayoría de estos astros orbitan el Sol más allá de Neptuno, pero Ceres está en el cinturón de asteroides situado entre las órbitas de Marte y Júpiter.

Los planetas enanos son astros más pequeños que la Luna, pero que no son satélites. Giran en torno al Sol y aún no han “limpiado” su órbita de otros astros o rocas. (I)

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Nave espacial se acerca a la órbita del planeta enano Ceres

Una nave espacial de la NASA se aproxima al mayor cuerpo celeste en el cinturón de asteroides entre Marte y Júpiter.

La nave Dawn orbitará el viernes el planeta enano Ceres después de una misión que inició hace siete años. Será la segunda etapa en el viaje de Dawn, que visitó anteriormente el asteroide Vesta.

Dawn ha tomado fotografías de Ceres durante su aproximación. Se anticipan imágenes más nítidas en los próximos meses cuando la nave espacial girará alrededor del planeta enano.

Lanzada en 2007, Dawn es la primera nave espacial que explora dos cuerpos rocosos para recabar informaciones sobre la evolución del sistema solar.

Dawn estudió Vesta, el segundo objeto más voluminoso en el cinturón de asteroides en 2011 y 2012 y transmitió más de 30.000 imágenes. (I)

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